Una antigua mazorca de maíz muestra cómo el maíz se dispersó por el Mundo

El análisis científico de una mazorca de maíz que data de 5.000 años muestra cómo el maíz se convirtió en uno de nuestros cereales más populares.

La agricultura de las primeras civilizaciones inició un proceso de domesticación que produjo el dulce maíz amarillo que usamos hoy en día como alimento o combustible.

Fue extraído ADN antiguo de una mazorca del pasado en una época donde se estaba iniciando el Maíz.

Esta mazorca encontrada es una de las más antiguas del mundo y fue excavada en una cueva en el Valle de Tehuacán, México.

«Basándonos en evidencias arqueológicas y pruebas modernas de ADN, ya sabemos que el maíz fue domesticado en México hace algún tiempo entre hace unos 10.000 y 6.000 años», dijo Nathan Wales, del Museo de Historia Natural de Dinamarca en Copenhague.

Larga historia

La historia del maíz comienza hace unos 9.000 años, cuando la gente comenzó a recolectar y consumir una hierba silvestre llamada teosinte.

La planta finalmente se convirtió en maíz moderno, comúnmente conocido como maíz o maíz dulce.

El maíz tal como lo conocemos se ve muy diferente de su antepasado salvaje

La Mazorca antigua es menos que un décimo del tamaño de las mazorcas de maíz modernas, en cerca de 2cm (0.8inch) de largo.

Y la antigua mazorca produjo sólo ocho hileras de granos, aproximadamente la mitad que el maíz moderno.

El ADN de la muestra, conocido como Tehuacan162, está inusualmente bien conservado.

La secuenciación del genoma de la mazorca de maíz de 5.310 años muestra que era genéticamente más similar al maíz moderno que a su antepasado silvestre.

El maíz antiguo ya llevaba cambios genéticos que hacen que los granos sean suaves y apetecibles.

Hace unos 5.000 años, los indígenas de México eran cazadores-recolectores y agricultores.

Probablemente consiguieron la mayor parte de sus calorías de las plantas silvestres y la caza, pero en ciertos puntos del año utilizaron alimentos como el maíz para complementar sus dietas.

«Hoy comemos maíz dulce, usamos maíz para combustible, pero hace miles de años la gente lo utilizaba de manera diferente», dijo el Dr. Wales, el investigador principal del estudio.

«En lugar de centrarse totalmente en la agricultura de maíz, la gente la usa como recurso secundario en ciertas épocas del año».

El co-investigador Jazmin Ramos Madrigal dijo que los hallazgos, publicados en Current Biology, son sólo el comienzo de la historia.

«Los seres humanos dispersaron el maíz a través de las Américas muy rápidamente y con mucho éxito», dijo.

«Queremos saber cómo los humanos lo dispersaron, qué rutas tomaron y cómo el maíz se adaptó a ambientes tan diversos».

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